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寻找食蚁兽神秘父亲:幼崽或来自胚胎滞育

出生过程十分神秘的大食蚁兽“阿奇”(Archie)正趴在母亲的身上

  出生过程十分神秘的大食蚁兽“阿奇”(Archie)正趴在母亲的身上

  对于大食蚁兽“阿奇”(Archie)来说,寻找父亲并不是一件容易的事。它的母亲名为“阿玛尼”(Armani),生活在美国康涅狄格州格林威治市的LEO动物中心。阿奇看起来一切正常,只是有一点:动物园管理者完全不知道它是怎么会出生的。

  阿玛尼之前曾生下一只幼崽,名为“爱丽丝”(Alice),这是它与另一只雄性大食蚁兽“阿尔夫”(Alf)的爱情结晶。不过,雄性大食蚁兽具有杀死并吃掉后代的行为,因此动物园方将阿尔夫与阿玛尼和爱丽丝分隔开了几个月。在这一家子重新团圆之前,动物园管理者发现,阿玛尼居然又怀孕了,后来就生下了阿奇。

  这一神奇的怀孕立即引发了有关单性生殖现象的思考。动物的单性生殖又称孤雌生殖,其过程中并不需要雄性个体的参与。在没有受精的情况下,胚胎也能生长发育。这听起来似乎很不寻常,但实际上在动物界却是相当常见的现象。研究者认为,环境中缺少可利用的雄性,可能就是引起该现象的原因。

  虽然很多差异很大的动物都具有单性生殖的现象,但大部分还是发生在无脊椎动物(如水蚤、寄生蜂和蜜蜂等)和一部分特定的脊椎动物(如鱼类、两栖类、爬行类和极少数鸟类)中。虽然不同物种之间,其具体的单性生殖机制可能会有很大差别,但有一点是相同的:它们产生的后代都是正常、健康的个体。以下便是一些不需要父亲就能繁殖出后代的动物:

  科莫多巨蜥

  2000年代中期,在伦敦动物园,两只科莫多巨蜥通过单性生殖产下了可以孵化的卵。在动物园圈养期间,这两只雌性个体都没有遇到过任何雄性,随后的遗传检测也发现其后代DNA中没有任何来自父方的贡献。

  新墨西哥鞭尾蜥

  如其名所示,新墨西哥鞭尾蜥(学名:Cnemidophorus neomexicanus)生活在美国西南部的沙漠地带。它们似乎都源自另外两种近亲物种的自然杂交:小斑纹鞭尾蜥(C. inornatus)和西部鞭尾蜥(C. tigris)。它们杂交产生的新墨西哥鞭尾蜥全部都为雌性,因此后者只能够通过单性生殖来进行繁殖。

  铜头蝮

  在缺乏雄性的情况下,单性生殖似乎是一个不错的繁殖方式。但对于雌性铜头蝮来说,即使周围有大量的雄性存在,它们依然会选择单性生殖的方式。在2012年《生物学快报》(Biology Letters )杂志上的一篇研究中指出,在每22条捕获到的怀孕雌铜头蝮中,就有一条为单性生殖,这一比例比研究者估计的高很多。大部分单性生殖现象是在圈养的动物中发现的,这一结果促使科学家思考野外条件下该现象发生的机制。

  双髻鲨

  2001年,一条双髻鲨在奥马哈动物园生下了一只幼鲨。它在动物园中并没有交配过,但动物园方认为它在野外交配之后,将精子储存了起来——这在自然条件下是很普遍的现象。出生后不久,小鲨鱼就被一条黄貂鱼刺死。遗传分析显示,这条幼鲨没有来自父亲的DNA信息,而是全部来自母亲。

  阿奇的谜题

  LEO动物中心的管理者认为,阿奇很可能是源自“胚胎滞育”,而非严格意义上的单性生殖。在胚胎滞育中,受精卵会被暂时搁置在母体的子宫中。

  当环境条件不适宜时,母亲能够长时间阻止受精卵的着床及发育。虽然这种现象还从未在大食蚁兽身上发现过,但研究者曾在犰狳中有过记录,而犰狳与大食蚁兽的关系非常近。如果阿玛尼确曾经历了胚胎滞育的过程,那它其实并不孤独。据去年《PLoS ONE》上发表的一篇论文报道,很多种类的哺乳动物都具有胚胎滞育的潜力。因此,很可能阿玛尼并非可以不需要雄性就能繁殖,而是动物园管理者并没有抓到现行而已。(任天)

  • 责任编辑:豆豆

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