科学家通过岩蹄兔古尿液分析非洲气候史

2013-02-21 13:35  来源:中国科学报

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  古老非洲岩蹄兔尿液暗藏非洲气候变化史。图片来源:莱斯特大学

  谈到对非洲历史气候变迁的关注,在众多动物中,古老的蹄兔家族可谓首屈一指。

  在研究历史气候时,古气候学家通常会寻找、挖掘一些极具代表性的土芯样本,并通过分析样本中的花粉成分,找出了解古气候的线索。但是,非洲南部和中部的部分地区过于干旱,无法保存这些历史证据。而非洲岩蹄兔(Procavia capensis,插图所示)在填补这些证据缺失方面起了不小的作用。

  非洲岩蹄兔是一种全身覆有皮毛的哺乳动物,外表看上去像巨型土拨鼠,但实际上这种小动物却是大象的远房表兄妹。

  法国蒙彼利埃大学的地理学家Brian Chase注意到,这种动物的尿液也暗含着非洲古气候线索。数千年前,岩蹄兔在所到之处留下了自己的尿液。一代又一代的岩蹄兔“统治者”使用相同的岩石庇护所,于是岩石中沉积了大量的古老尿液。而这些尿液中包含了花粉、钙残留物、木炭微粒、稳定同位素和其他岩屑(大图左上角所示的黑色污点)。

  大部分气候模型都预测了早在12000年前,非洲南部的气候已经开始变得干旱。但是,岩蹄兔那时留下的尿液中的花粉含量却暗示,这种动物以青草为食,这表明当时的环境比预想的要更湿润。

  近日,Chase研究小组在美国科学促进会年会上报告了其研究成果。他认为,自己的研究方法能够给研究人员提供丰富的数据,以改进他们的非洲历史研究模型。“你能够在两米长的尿液堆积物中截取一个非常好的样本,并把它带回实验室。这些样本能够提供非常高分辨率的历史记录。”他告诉听众。

责任编辑: 房小葵
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