小行星接近地球或可引发地震现象(图)

2013-02-16 15:15  来源:新浪科技

  北京时间2月16日消息,据美国宇航局网站报道,就在昨天,一颗陨星撞击了俄罗斯车里雅宾斯克附近,造成数百人受伤和财产损失。而在更久远的过去,1908年在俄国发生的通古斯大爆炸事件展现了陨星撞击巨大的破坏力,而如果更向前追溯,地质学家们认为6500万年前的一场陨星撞击造成了恐龙的灭绝。地球似乎永远是那个被撞击的对象。

  然而就在这周,地球展开了反击。当小行星2012 DA14在北京时间2月16日凌晨3:26左右史无前例地接近地球时,这颗太空大石块将会感受到地球引力场对其施加的影响。

  理查德·本泽尔(Richard Binzel)是美国麻省理工学院教授,他近期开展的一项研究指出,很多近地小行星在过分靠近行星附近时都会感受到一种地震般的震动。

  本泽尔表示:“当小行星2012 DA14近距离掠过地球时,我们将对其进行密切监视,搜寻其发生‘地震活动’的线索。”他说:“这是首次有一个天体进入到如此近的距离以至于可以产生这样的震动,并且我们也事先得以规划好我们的观测计划。”

  本泽尔最早是在数年前首次设想小行星上发生地震的概念的,当时他正致力于开展对近地小行星的研究:

  他说:“小行星在空间中运行,时间久了其表面的颜色会慢慢变成深红色。这种现象被称作空间风化。它是由长期暴露于宇宙射线和太阳辐射中导致的。然而数十年以来,我们已经发现一些小行星的颜色看上去仍然呈现新鲜的浅色,它们似乎并没有经历空间风化现象。”

  这些小天体究竟是如何逃过空间风化的?为了解开这个谜团,本泽尔和他的同事们对小行星的轨道进行了计算并发现了一条线索:所有这些显示出这种异常风化的小行星在过去数百万年间都曾近距离接近地球附近。

  他说:“因此我们认为在这一接近地球的过程中它们受到了震动。在近距离掠过地球附近空间时,地球的引力场会拉扯,晃动甚至扭曲这些小行星,导致其表面那些原本已经被风化的物质被翻转,并暴露出下方未被风化的新鲜物质。”

  当然地球上使用的里氏震级在小行星上不能使用。因此本泽尔使用重力加速度(g)来表达这种震动的强度。1g就等于在地球表面感受到的重力加速度值。他说:“这些小行星当时会经历了千分之一到百万分之一倍地球重力加速度量级的地震活动,这可能听上去没有什么,但是请记住,这些是非常小的小天体,它们的引力不强,因此只要一点点的晃动就会产生大的影响。”

  本泽尔设想着一位宇航员漂浮在这样一颗小行星近旁时可能将会看到的情景,他说:“这颗小行星的表面可能会开始缓慢的晃动,幅度可能有数厘米。小行星地表的尘埃可能会悬浮起来,在一些陨石坑的坑壁陡坡可能发生轻微的滑坡现象。”甚至在一些比较极端的情况下,原本就是由松散石块堆积而成的小行星体会在最接近地球时解体,并在随后远离地球时重新结合在一起。

  就在2月16日的凌晨,小行星2012 DA14从地球大气层和地球同步卫星轨道高度之前的狭窄空域穿行而过,在距离最近时,这颗直径约50米的小天体距离地球将仅有27 680公里,届时它将成为地球上雷达和各种望远镜的追踪和观测目标。

  美国麻省理工学院的博士后尼克·莫斯科维茨(Nick Moskovitz)是本泽尔团队的一员,前一段时间以来他一直忙于和全世界各地的天文台为这次联合观测进行协调,他们将对这颗小天体的形状,颜色,自转和反照率等一系列参数进行测量。这些参数的变化都可以提示震动现象的存在。目前按计划将会参与到他们组织的国际 联测活动中的天文台包括西班牙加那利群岛上的拉·帕尔马天文台,澳大利亚赛丁泉天文台和珀斯天文台,新西兰约翰山天文台,塔斯马尼亚坎诺普斯山天文台,以色列WISE天文台以及麻省本地的克雷中心。

  与此同时,美国宇航局所属的加州戈德斯通雷达天线也将对准小行星2012 DA14。其获取的雷达数据将有助于构建这颗小行星的3D立体模型,因此戈德斯通很有可能将会成为首个察觉到小行星震动现象的天文观测机构。本泽尔说:“此次观测将会让我们学到很多。”(晨风)

责任编辑: 房小葵
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